MonPlaneta
Els residus nuclears poden ajudar-nos a explorar l’espai

Els residus de les centrals nuclears podrien ajudar-nos a explorar l’espai. Segons explica un article publicat fa poc a la revista ‘Nature’, l’Agència Espacial Europea (ESA) està treballant en el desenvolupament d’un nou tipus de motors –de bateries, de fet– que fan servir un isòtop radioactiu que es pot obtenir de les restes del combustible dels reactors i que ens podrien servir per alimentar missions molt llargues tant a l’interior del Sistema Solar com, fins i tot, més enllà.

Un nou programa per eliminar la dependència d’altres països

Aquesta recerca de l’ESA, que vol poder explorar el cosmos sense dependre ni de les plaques solars ni d’equipament d’altres col·laboradors internacionals, va rebre una dotació de 29 milions d’euros durant la darrera reunió de ministres europeus del ram, que va tenir lloc el passat mes de novembre. Gràcies a aquest programa, anomenat ENDURE, es vol aconseguir que a finals d’aquesta dècada es disposi de bateries alimentades amb americi-241, un residu de la desintegració del plutoni que, fins ara, mai no havia estat fet servir com a combustible.

L’exploració d’indrets llunyans de l’espai depèn de la capacitat de no dependre de l’energia solar

Una tecnologia que podria superar les existents

En missions on a causa de l’ombra o de la distància del Sol no es poden fer servir plaques solars, fins ara Europa havia fet servir generadors termoelèctrics de radioisòtops de fabricació nord-americana o russa, que funcionen amb plutoni-238. Aquest combustible, però, és car de produir i durant la darrera dècada n’hi ha hagut una certa escassedat. La situació política, a més, especialment amb Rússia, ha fet que Europa hagi pres la decisió d’autoabastir-se el màxim possible pel que fa a la seva cursa espacial.

En comparació amb el plutoni, l’americi és més barat i abundant i, de fet, se’n pot obtenir simplement reciclant deixalles de centrals nuclears que, d’una altra manera, no tindrien cap altre ús. Així, se’n podrien obtenir pellets que servirien com a nucli de les bateries termoelèctriques del programa ENDURE. A diferència del plutoni-238, l’americi té una vida mitjana més llarga, és a dir, que produeix menys energia però dura més temps. Fins i tot així, però, comparant els costos de producció cada watt d’energia obtinguda amb americi costa una cinquena part que amb plutoni.

La seu de l'Agència Espacial Europea, a París | ESA (CC BY-SA 3.0)
La seu de l’Agència Espacial Europea, a París | ESA (CC BY-SA 3.0)

Una recerca que podria ser exportable

És per això que l’equip d’ENDURE vol investigar i crear prototips per trobar la millor manera d’aprofitar aquesta energia tant per crear calor com energia elèctrica en les condicions més beneficioses pels seus objectius. La seguretat, és clar, també és un factor fonamental ja que, al cap i a la fi, estem parlant de materials radioactius.

L’objectiu europeu de desenvolupar bateries d’americi per a les naus espacials del futur, de fet, no només tindrà aplicacions per a l’ESA, segons afirma l’article. Si tot va bé, més enllà de les futures missions a la Lluna, a Urà i a Neptú, fins i tot la NASA ha mostrat el seu interès en el programa ENDURE, a causa dels problemes per produir prou plutoni-238 per a les seves properes missions, especialment les que tenen a veure amb les missions Artemis, que volen establir presència continuada a la Lluna.

Més notícies
Imatge conceptual de la sonda Cassini arribant a Encèlad

Un nou tipus de sonda amb un motor de vapor podria ser el futur de l’exploració espacial

Els dissenyadors d'aquest aparell, de la mida d'un microones, afirmen que podria saltar d'asteroide en asteroide per sempre, extraient-ne aigua i fent-la servir com a combustible
:  - Mobile
Les LightSail són el primer projecte que ha demostrat la viabilitat de les veles solars | The Planetary Society

Les veles solars obren una nova etapa en la navegació espacial

La prova de la LightSail 2 ha demostrat que és possible viatjar amb aquesta tecnologia
:  - Mobile
La presència humana a la Lluna pot ser el primer pas per viatjar a Mart | Agència Espacial Europea

La NASA espera que hi hagi humans vivint a la Lluna abans de 2030

El cap del programa Orion afirma que es vol aconseguir presència permanent al satèl·lit
:  - Mobile
Swim és un dels darrers projectes d'innovació que finança el Jet Propulsion Laboratory de la NASA | JPL-Caltech

La NASA vol enviar robots submergibles a explorar mons oceànics habitables

L'agència espacial nord-americana ha aprovat finançar un projecte que té aquest objectiu
:  - Mobile

Nou comentari

Comparteix

Icona de pantalla completa