Un equip d’astrònoms ha descobert un tipus d’explosió estel·lar desconegut fins ara. Batejat com a ‘micronova’ perquè són molt més petites que les supernoves o les noves, tot i així continua tenint una potència esfereïdora, capaç de cremar 20.000 bilions de tones de material en cosa d’unes quantes hores.

Un canvi de paradigma

Aquest tipus de deflagracions, tal com s’explica en un article publicat a la revista ‘Nature’, es produeixen a la superfície de les nanes blanques, estrelles mortes de la mida de la Terra però enormement més denses que han esgotat el combustible. Les observacions fetes des del Very Large Telescope de l’Observatori Austral Europeu, al desert d’Atacama (Xile) canvien la manera com entenem les explosions termonuclears que es produeixen a les estrelles, mostrant-nos un nou procés pel qual tenen lloc.

La nebulosa de l'Hèlix, formada quan la nana blanca al seu centre va alliberar les seves capes exteriors  | NASA
La nebulosa de l’Hèlix, formada quan la nana blanca al seu centre va alliberar les seves capes exteriors | NASA

Noves i micronoves

Les explosions més petites conegudes fins ara, les noves, es produeixen en sistemes binaris on una nana blanca absorbeix material d’una companya més gran. Cada cert temps, s’arriba a una massa crítica que fa que la superfície de l’estrella esclati, alliberant-se del material absorbit i fent-la brillar molt intensament durant unes setmanes.

En el cas de les micronoves, en canvi, aquestes explosions només duren unes hores i es produeixen per un mecanisme diferent. En el cas de nanes blanques amb camps magnètics molt potents, el material es dirigeix als pols de l’estrella, fent que les reaccions de fusió entre els àtoms d’hidrogen, formant heli, es produeixen en zones molt localitzades, com bombes de microfusió que tenen una milionèsima part de la potència d’una nova.

El satèl·lit que conté el telescopi TESS en una recreació artística  | NASA / MIT
El satèl·lit que conté el telescopi TESS en una recreació artística | NASA / MIT

Una fenomen habitual?

Aquestes explosions es van detectar gràcies a les dades de la missió TESS de la NASA, que té com a objectiu principal buscar planetes fora del sistema solar però que també examina les estrelles que tenen al voltant. Repassant la informació que envia aquest satèl·lit, es va detectar un flaix de llum que va durar unes quantes hores, i després dos més.

Dues d’aquestes emissions de llum visible havien tingut lloc a nanes blanques, i els astrònoms van fer servir el VLT per confirmar-ne una i estudiar-la, descobrint aquest nou tipus d’explosió estel·lar. Ara que es coneixen, podran ser observades amb més detall i també saber com d’habituals són.

Nou comentari

Comparteix