Desenvolupen un nou mètode ràpid i eficient per convertir algues en biocombustible

Aquest avenç fa més real l'alternativa d'aquesta font d'energia el 'cultiu' de la qual, a més, captura diòxid de carboni de l'aire

Microalgues |

Els experts en biocombustibles fa temps que investiguen per trobar una manera més eficient econòmicament de convertir les algues en una font d’energia per a vehicles, vaixells i fins i tot avions. Ara, en un article a la revista ‘Chemical Engineering Science X’, un equip d’investigadors de la Universitat de Utah, als Estats Units, han anunciat el desenvolupament d’un mètode ràpid i barat d’aconseguir biocombustible a partir d’algues en grans quantitats. A l’interior dels microorganismes que creixen a bassals, llacs i rius de tot el món hi ha lípids, molècules de greix que contenen oli que es pot extreure per fer funcionar motors dièsel. És per això que els organismes com ara les microalgues són una opció tan atractiva com a fonts sostenibles de biomassa. Aquests lípids, de fet, també es troben a molts altres organismes unicel·lulars com ara els llevats, però el problema d’aquest procés sempre és l’energia necessària per extreure aquests lípids de les microalgues ja que, fins ara, en calia més per convertir les algues en biocombustible que la pròpia energia que podia donar el combustible. Aquest darrer estudi, però, explica com s’ha desenvolupat un mesclador de raig nou que aconsegueix extreure els lípids d’una manera molt més eficient i en qüestió de segons, fent que el biocombustible provinent de les algues sigui una mica més a prop d’esdevenir una font d’energia viable i eficient.

Els processos d’obtenció de biocombustible que s’havien fet servir fins ara en aquests casos feien necessari començar per treure tota l’aigua de les algues, deixant la biomassa en una forma de llim o de pols seca. Després d’aquest procés, energèticament molt costós, el residu es barreja amb un dissolvent que separa els lípids de la resta de la biomassa i permet obtenir un precursor -el biocru- que serveix per fabricar el biofuel. A causa dels costos, però, aquest procés no ha estat mai pràctic, eficient ni econòmicament atractiu. El nou mètode, en canvi, consisteix en un reactor que injecta raigs de dissolvent a raigs d’algues, crean una turbulència localitzada en què els lípids ‘salten’ al raig de dissolvent, que després, a més, es pot reciclar per tornar a ser emprat. Això estalvia el procés d’assecar les algues i per tant, redueix moltíssim tant els costos econòmics com el temps. Aquesta tecnologia, a més, podria ser aplicada en molts altres microorganismes.

Tot i que l’ús de la biomassa com a font d’energia està en augment en totes les seves formes -calderes, bioetanol, gasificació…-, el gran avantatge de les algues és que, mentre estan sent cultivades en basses o bioreactors en quantitats tan grans com les necessàries per produir biocombustible a escala industrial, també capturarien grans quantitats de diòxid de carboni de l’atmosfera, afegint encara un altre avantatge. És per això que el desenvolupament d’aquesta tecnologia és tan important, ja que podria suposar una revolució que canviés per sempre el món dels biocombustibles i de la producció sostenible d’energia en general.

Nou comentari