Les imatges de la superfície de Plutó que la sonda New Horizons de la NASA va enviar a la Terra han permès fer un descobriment inesperat: l’existència d’enormes volcans de gel. Les fotografies, que han estat estudiades des del 2015, apunten a una activitat geològica sota la superfície que es desconeixia fins ara i, fins i tot, obren la porta a que s’hi hagués pogut desenvolupar vida.

El planeta relegat

Plutó, que fins el 2006 era un dels planetes del Sistema Solar però que va ser relegat a la categoria de “planeta nan” per la Unió Astronòmica Internacional, és un dels cossos celestes de mida gran que estan més allunyats de nosaltres tot i compartir veïnat còsmic. Situat als límits del sistema, a l’anomenat Cinturó de Kuiper, té unes temperatures mitjanes de -232ºC i una superfície plena de muntanyes, valls, glaceres, planures i cràters… i alguna cosa més.

Reconstrucció artística del pas de la sonda New Horizons per Plutó  | NASA
Reconstrucció artística del pas de la sonda New Horizons per Plutó | NASA

Una activitat inaudita

Sota el cel blau i la neu vermella de Plutó, un equip d’investigadors ha trobat una regió plena de volcans glaçats enormes i diferents de qualsevol altres que s’hagin vist fins ara. En un article publicat a ‘Nature Communications’, els científics assenyalen una zona plena d’aigua glaçada plena de cons volcànics enormes, de fins a 7.000 metres d’alçada i 150 de diàmetre.

Tot i que els volcans de gel són vells coneguts de la investigació dels planetes del Sistema Solar, els de Plutó es diferencien de la resta perquè no tenen caldera al cap damunt i estan coberts d’uns bonys molt estranys. En qualsevol cas, aquest sembla un indici clar que la temperatura al nucli del planeta podria ser més alta que no es pensa, i no pas en un passat remot: la zona on hi ha aquests volcans de gel no té cap cràter posterior, cosa que indica una formació relativament recent.

“Recent” pot voler dir entre 100 i 200 milions d’anys, és clar, perquè parlem en termes geològics, però el fet que en aquell moment Plutó encara tingués prou calor residual al seu interior com per provocar aquestes erupcions ha sorprès molt els científics. De fet, com que la sonda New Horizons només va passar durant un dia per Plutó, no es pot saber si n’hi continua havent.

Aquestes formacions curioses a la superfície de Plutó no són altra cosa que cons volcànics | JPL / NASA

Una possibilitat interessant

En qualsevol cas, els volcans, allà, no s’assemblarien gaire als que coneixem a la Terra: probablement expulsen una barreja de gel, aigua i terra amb consistència de pasta de dents que flueix de l’interior de la superfície. Les temperatures a l’exterior, però, són tan fredes que el flux queda congelat de seguida, donant origen a les formacions tan curioses que s’han observat.

D’altra banda, però, i tenint en compte que se sap que Plutó havia tingut un oceà sota la superfície, l’existència d’aquests volcans de gel podria indicar que encara hi ha aigua líquida al seu interior i, per tant, que la possibilitat que s’hi hagués desenvolupat vida, i que encara n’hi hagi, sigui molt mes alta que no ens pensem.

Nou comentari

Comparteix